If the World is Round, Which Way is Heaven?

We have dealt before with how poskim deal with changing scientific knowledge in Halacha (here).  Just a quick example of how changing scientific knowledge affects how we understand every day halachic practices theologically/religiously which I found to be fun.

There is a discussion in poskim whether one can live above a shul, do non-kadosh or even base things above a shul, etc.  This question starts in a Mordechai (Shabbos 228) and revolves around the relationship between the kedusha of shuls and that of the Beit HaMikdash.  For a summary of the positions, see Yabia Omer Orach Chaim 6:26.  The Taz (Orach Chaim 151:4) is machmir that one should not do things that are disgraceful (such as have a bathroom) above a shul.  One of the reasons he suggests is that this will block the tefillot from going up to heaven (he has others – see below).  In Shut Eretz Tzvi 31 (here) he criticizes the position of the Taz for many reasons.  The most interesting critique is based on a very simple scientific fact – the world is round.  He notes that the view of Taz seems to be predicated on the notion that heaven is up, and therefore a bathroom in between the shul and heaven will “block” the tefillot.  However, barring all other problems, if the world is round, who says the tefillot needs to go up?  Maybe in Australia the way to heaven is through the ground?  While there are many other pure legal arguments made on both sides of this discussion, I found this to be the most fun, and it raises the question of how changing scientific knowledge affects how we imagine the way spirituality works.  For the record, I don’t think either of them actually thought that tefillot need to fly up and can’t be blocked for God to hear them.  I assume the question more revolved around how we are supposed to imagine it, as imagination can help make tefillot real.  However, the role of imagination vs. realism in spirituality is a discussion for another time.


ט”ז אורח חיים סימן קנא

ד) אבל בית שיחדו כו’. – נראה דכ”ש אם בשעה שבנה בה”כ בנה בית דירה למעלה ממנה דשרי דהא לא הוקדש כלל למעלה אבל תשמיש של בזיון מאוד נראה דבכל גווני אסור כגון עכו”ם או טינוף דהא בסי’ נ”ה אמרינן דאלו מפסיקין לענין צירוף לענות אמן אף על גב דאין מחיצה של ברזל מפסקת בין ישראל לאביהם שבשמים כ”ש כאן דדבר המאוס יפסיק את התפלה של ביה”כ לעלות למעלה לשמים ע”כ אין לעשות כלל בה”כ אם יש למעלה ממנו דבר מאוס וכ”כ ב”י סימן קנ”ד בשם מהרי”ח במלכות תוגר יש להם בית דירה על בה”כ ובלבד שינהגו בנקיות בבתים של מעלה וער”ס קנ”ד: אני בילדותי הייתי דר בק”ק קראקא עם ב”ב בבית מדרשי שהיה למעלה מבה”כ ונענשתי הרבה במיתת בני ותליתי בזה:


One thought on “If the World is Round, Which Way is Heaven?

  1. Worth noting in this context is the gemara in brachot 48a, where Abaye and Rava, as children, are praised for pointing up when asked where God is:

    אביי ורבא הוו יתבי קמיה דרבה אמר להו רבה למי מברכין אמרי ליה לרחמנא ורחמנא היכא יתיב רבא אחוי לשמי טללא אביי נפק לברא אחוי כלפי שמיא אמר להו רבה תרווייכו רבנן הויתו היינו דאמרי אינשי בוצין בוצין מקטפיה ידיע

    This gemara seems to be an insurmountable קשיא on the motions normally associated with the song “Hashem is here…”

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s